July 25, 2021

Amerikas Elite-Kanzleien boomen

EIN ANWALT IN mit Anfang 30 macht er vor einem eleganten Bekleidungsgeschäft im New Yorker Stadtteil Tribeca Pause. Es sei das erste Mal seit 30 Tagen, dass er draußen sei, sagt er und wendet sich von dem geschlossenen Etablissement ab. Covid-19 ist nur ein Teil der Gründe für seine Isolation. Im Gegensatz zu vielen Hauptgeschäften, die die Sperren nicht überlebt haben, hat ihn sein Arbeitgeber in letzter Zeit mit Arbeit überhäuft. Und es ist nicht allein. Amerikas Elite-Kanzleien haben ein großartiges Jahr. Mitarbeiter, die oft von zu Hause aus schuften, haben sich mit ihren Laptops verschmolzen. Seniorenpartner, die sich in ihren Zweitwohnungen in den Hamptons verschanzt haben, haben kaum Zeit, den Strand zu genießen. Die Pandemie hat eine große Anzahl von Unternehmen dazu gebracht, Kapital zu beschaffen, zu fusionieren, Konkurrenten zu kaufen oder von ihnen übernommen zu werden.

In den ersten sechs Monaten dieses Jahres wurden knapp 16.000 Deals mit mindestens einer amerikanischen Partei angekündigt, erneut etwa halb so viele wie in den gleichen Zeiträumen 2016-20 (siehe Grafik). Viele betrafen neuartige Rechtsstrukturen wie zweckgebundene AkquisitionsgesellschaftenSPACs). Darüber hinaus haben Lockdowns neue rechtliche Falten eingebracht (zählt eine Infektionskrankheit als höhere Gewalt? Wie führt man eine Due Diligence bei einem Deal von Zoom durch?). Einige Anwaltskanzleien sind so beschäftigt, dass sie Aufträge ablehnen, was gegen eine ungeschriebene Regel verstößt, die in der Branche so verehrt wird wie die Verfassung.

Gemäß Amerikanischer Anwalt, einem Branchenmagazin, stiegen die Gesamteinnahmen der 100 größten Unternehmen im vergangenen Jahr um 7 % auf 111 Milliarden US-Dollar. Gleichzeitig sind Ausgaben wie Reisekosten und Kundenbewirtung so gut wie verschwunden. Dadurch stiegen die durchschnittlichen Gewinnmargen von 40 % auf 43 %. Der Gewinn pro Equity-Partner stieg um über 13 % auf ein Allzeithoch von fast 2,2 Millionen US-Dollar. Diese stiegen bei allen außer sechs der Top-100-Unternehmen. Bei den lukrativsten Unternehmen wie Davis Polk, Kirkland & Ellis oder Sullivan & Cromwell überstiegen sie 5 Millionen Dollar. Jeder Equity-Partner bei Wachtell, Lipton, Rosen & Katz, dem reichsten der Gruppe, verdiente 7,5 Millionen US-Dollar, gegenüber 6,3 Millionen US-Dollar im Jahr 2019 (und musste hausgebunden weniger davon ausgeben, um einen bestimmten Schneiderstandard aufrechtzuerhalten, der in der Begriff „weißer Schuh“, der sich immer noch auf New Yorks Elite-Firmen bezieht).

Die Bonanza der abrechenbaren Stunden hat den Firmen mehr Geld hinterlassen, um neue Rekruten anzulocken. Das ist auch gut so. Da das Angebot an Juristen durch die Weigerung elitärer juristischer Fakultäten begrenzt ist, viele weitere Studenten aufzunehmen, befinden sich Firmen in einem erbitterten Kampf um Talente. Im vergangenen Monat erhöhte Milbank, ein weiteres großes Unternehmen, die Einstiegsgehälter für neue Mitarbeiter von dem Branchenstandard von 190.000 US-Dollar auf 200.000 US-Dollar. Einen Tag später bot Davis Polk angehenden Anwälten 202.500 Dollar an. Partner anderer Firmen sagen, dass sie innerhalb von 24 Stunden mit Davis Polk übereinstimmten, um nicht als zweitrangig angesehen zu werden. Die meisten großen Firmen gewähren Mitarbeitern, die genügend Stunden in Rechnung gestellt haben (normalerweise 60 oder mehr pro Woche), spezielle Frühlingsprämien – was in diesen fieberhaften Zeiten viele getan haben. Das Geld, sagt der Chef einer großen Firma, ist eine Belohnung für harte Arbeit. Es ist auch ein Versuch, Desertionen zu stoppen, räumt er ein.

Wilderei ist auf allen Ebenen dieser Organisationen weit verbreitet. McDermott Will & Emery, ein schnell wachsendes Unternehmen aus Chicago, hat allein im Mai sechs neue externe Partner eingestellt. Selbst Firmen, die für ihre Mitarbeitertreue bekannt sind, wie Cravath, Swaine & Moore oder Wachtell, haben Anwälte an Konkurrenten verloren. Ein Seniorpartner einer großen Firma sagt, er beginnt seinen Tag damit, E-Mails von Personalvermittlern zu öffnen, die sich nach seiner Verfügbarkeit erkundigen. Anschließend liest er Karriereausschreibungen in juristischen Zeitschriften. Zum ersten Mal seit 20 Jahren sucht Major, Lindsey & Africa, eine große Anwaltskanzlei, in Australien und Kanada nach Mitarbeitern mit Dealmaking-Erfahrung für New Yorker Kanzleien.

Nicht alle amerikanischen Elitefirmen haben in der Pandemie Erfolg gehabt. Die aktuellen Rahmenbedingungen begünstigten Partnerschaften mit Expertise in komplexen Transaktionen wie Wachtell oder Davis Polk. Einige Generalisten haben weniger gut abgeschnitten. Der Gewinn pro Partner bei Baker McKenzie, einem in Chicago ansässigen Giganten, ging im Jahr 2020 um fast 10 % zurück. Die Dealmaking-Spezialisten könnten leiden, wenn der Fusions- und Übernahmeboom nachlässt. Das passiert schon mit dem SPAC Wahnsinn, der den Anwälten Ende 2020 und Anfang 2021 Unmengen an Arbeit verschaffte. Und wenn Amerika wiedereröffnet, könnten diese durch Covid gekräuselten Spesenkonten wieder anschwellen und die Margen drücken.

Die geschäftsführenden Gesellschafter denken daher darüber nach, was als nächstes kommt. Mayer Brown weitet seine Restrukturierungs- und Insolvenzpraxis aus, vielleicht in Erwartung eines Endes der staatlichen Konjunkturprogramme, die viele Unternehmen über Wasser gehalten haben. Viele andere verstärken ihre Kartell- und Regulierungspraktiken, während Präsident Joe Biden und seine Demokratische Partei im Kongress damit drohen, das Big Business zu regulieren und dominante Unternehmen vom Silicon Valley bis zur Wall Street zu verfolgen. An gut betuchten Kunden wird es den weißen Schuhen nicht so schnell mangeln.

Eine Version dieses Artikels wurde am 13. Juli 2021 online veröffentlicht

Dieser Artikel erschien im Business-Teil der Printausgabe unter der Überschrift “Weiße Schuhe sind zum Verdienen da”