July 27, 2021

Das Weltraumrennen ist wieder im Gange – aber wer wird gewinnen? | Platz

Liu Boming nahm die schwindelerregende Aussicht auf. Um ihn herum lag die tintenfarbene Weite des Weltraums. Unten war die Erde. „Wow“, sagte er lachend. “Es ist zu schön hier draußen.” In den nächsten sieben Stunden führten Liu und sein Kollege Tang Hongbo Chinas zweiten Weltraumspaziergang durch, unterstützt von einem riesigen Roboterarm.

Mission erfüllt, kletterten die beiden Taikonauten – Chinas Astronauten – für die nächsten drei Monate zurück in ihre Heimat: Pekings neue Raumstation. Das Kernmodul der Station mit dem Namen Tiangong, was „himmlischer Palast“ bedeutet, wurde im April in Betrieb genommen. „Es wird mehr Weltraumspaziergänge geben. Der Sender wird weiter wachsen“, sagte Liu.

Währenddessen erkundete ein chinesischer Rover den Mars. Video zeigt das Fahrzeug, das über eine felsige Oberfläche rollt. Sogar ein Geräusch ist zu hören: ein unheimliches mechanisches Stöhnen. Seit der Landung im Mai ist die Sonde Zhurong damit beschäftigt, nach Hinweisen zu suchen, ob der Mars einst Leben unterstützt hat. Es gibt noch keine Antwort: Bisher sind es knapp über 410 Meter.

China ist nach den USA erst das zweite Land, das einen Rover auf dem Roten Planeten landet und betreibt. Das hektische Tempo des jüngsten Programms der China National Space Administration (CNSA) erinnert an den Kalten Krieg, als Moskau und Washington als Rivalen der Supermacht darum kämpften, den ersten Menschen ins All zu bringen und auf dem Mond zu landen.

Ein halbes Jahrhundert später hat sich der Weltraum geöffnet. Es ist weniger ideologisch und viel überfüllter. Etwa 72 Länder haben Weltraumprogramme, darunter Indien, Brasilien, Japan, Kanada, Südkorea und die Vereinigten Arabischen Emirate. Auch die Europäische Weltraumorganisation ist aktiv, während Großbritannien nach den USA die meisten privaten Raumfahrt-Startups aufweist.

Der Weltraum ist heute auch sehr kommerziell. Am Sonntag flog Richard Branson mit seiner Virgin Galactic Passagierrakete an den Rand des Weltraums und wieder zurück. Am Dienstag wird Bransons Milliardär Jeff Bezos in seinem eigenen wiederverwendbaren Schiff New Shepard reisen, das von der Firma Blue Origin des Amazon-Gründers gebaut und von West-Texas aus gestartet wurde.

Der Milliardär Richard Branson schwebt in der Schwerelosigkeit am Rande des Weltraums auf der Rakete von Virgin Galactic. Foto: Virgin Galactic/Reuters

Nichtstaatliche Akteure spielen bei der Weltraumforschung eine immer wichtigere Rolle. Die SpaceX-Fahrzeuge von Elon Musk haben zahlreiche Flüge zur Internationalen Raumstation (ISS) gemacht und seit letztem Jahr sowohl Menschen als auch Fracht transportiert. Später in diesem Jahr soll Musk seine eigene rein zivile Crew in den Orbit schicken – obwohl er selbst nicht geht.

Trotzdem spiegelt der Weltraum immer noch die Spannungen auf der Erde wider. „Astropolitik folgt Terrapolitik“, sagt Mark Hilborne, Dozent für Verteidigungswissenschaften am King’s College London. Da oben ist alles möglich, fügt er hinzu. „Weltraum-Governance ist ein bisschen unscharf. Gesetze sind wenige und sehr alt. Sie sind nicht für den Asteroidenabbau oder für eine Zeit geschrieben, in der Unternehmen dominieren.“

Die größte Herausforderung für die Vorherrschaft der USA im Weltraum kommt nicht von Russland – dem Erben des bahnbrechenden Weltraumprogramms der Sowjetunion, das den Sputnik-Satelliten startete und mit Juri Gagarin den ersten Menschen ins All brachte –, sondern aus China.

Im Jahr 2011 verbot der Kongress US-Wissenschaftlern die Zusammenarbeit mit Peking. Seine Angst: wissenschaftliche Spionage. Taikonauten ist der Besuch der ISS verboten, die in den letzten 20 Jahren Astronauten aus 19 Ländern beherbergt hat. Die Zukunft des Senders über 2028 hinaus ist ungewiss. Angesichts des zunehmenden chinesischen Wettbewerbs könnte der Betrieb noch ausgeweitet werden.

In seiner jährlichen Bedrohungsanalyse im April dieses Jahres bezeichnete das Büro des US-Direktors des Nationalen Geheimdienstes (DNI) China als einen „near-peer-Konkurrenten“, der auf die globale Macht drängt. Es warnt: „Peking arbeitet daran, die Fähigkeiten der USA im Weltraum zu erreichen oder zu übertreffen, um die militärischen, wirtschaftlichen und Prestigevorteile zu erzielen, die Washington durch die Führung im Weltraum erlangt hat.“

Die Biden-Administration vermutet chinesische Satelliten für nicht-zivile Zwecke verwendet werden. Die Volksbefreiungsarmee integriert Aufklärungs- und Navigationsdaten in militärische Führungs- und Kontrollsysteme, so das DNI. „Satelliten sind von Natur aus doppelt verwendbar. Es ist nicht der Unterschied zwischen einem F15-Kampfflugzeug und einem 737-Passagierflugzeug“, sagt Hilborne.

Sobald China im nächsten Jahr die Raumstation Tiangong fertigstellt, wird es wahrscheinlich ausländische Astronauten zu Missionen einladen. Ein Ziel: neue Soft-Power-Allianzen aufzubauen. Peking sagt, das Interesse anderer Länder sei enorm. Die Station im erdnahen Orbit ist Teil einer ehrgeizigen Entwicklungsstrategie im Himmel und nicht an Land – eine Art Gürtel- und Raketeninitiative.

Liu Boming verlässt Chinas neue Raumstation Tiangong Anfang dieses Monats, um den zweiten Weltraumspaziergang in der Geschichte des Landes zu unternehmen.
Liu Boming verlässt Chinas neue Raumstation Tiangong Anfang dieses Monats, um den zweiten Weltraumspaziergang in der Geschichte des Landes zu unternehmen. Foto: Jin Liwang/AP

Laut Alanna Krolikowski, Assistenzprofessorin an der Missouri University of Science and Technology, ist eine „Zweiteilung“ der Weltraumforschung im Gange. In einem aufstrebenden Lager befinden sich Staaten, die von China und Russland geführt werden, viele von ihnen autoritär; im anderen sind Demokratien und „gleichgesinnte“ Länder, die mit den USA verbündet sind.

Russland hat traditionell eng mit den Amerikanern zusammengearbeitet, auch wenn die terrestrischen Beziehungen schlecht waren. Jetzt rückt es näher an Peking heran. Im März kündigten China und Russland den gemeinsamen Bau einer internationalen Mondforschungsstation an. Die Einigung kommt zu einer Zeit, in der die Regierung von Wladimir Putin zunehmend isoliert und westlichen Sanktionen ausgesetzt ist. Im Juni erneuerten Putin und sein chinesischer Amtskollege Xi Jinping einen Freundschaftsvertrag. Moskau kuschelt sich in einer Zeit der zunehmenden US-China-Bipolarität aus der Not heraus an Peking.

Diese rivalisierenden geopolitischen Fraktionen kämpfen um eine vertraute bergige Oberfläche: den Mond. 2019 landete ein chinesischer Rover auf der anderen Seite – eine Premiere. China plant nun eine Mission zum Südpol des Mondes, um eine Roboterforschungsstation und eine eventuelle Mondbasis zu errichten, die zeitweise bemannt werden soll.

Die Nasa hat unterdessen angekündigt, bis 2024 eine Frau und eine Farbige auf den Mond zu bringen. SpaceX wurde mit der Entwicklung eines Landers beauftragt. Die Rückkehr zum Mond – nachdem sich der letzte Astronaut, Kommandant Eugene Cernan im Dezember 1972 verabschiedet hatte – wäre eine Zwischenstation für den ultimativen „Riesensprung“, sagt die Nasa: Astronauten zum Mars zu schicken.

Private Firmen wie Jeff Bezos' Blue Origin halten den Status der USA als größte Weltraummacht der Welt aufrecht.
Private Firmen wie Jeff Bezos’ Blue Origin halten den Status der USA als größte Weltraummacht der Welt aufrecht. Foto: Chuck Bigger/Alamy

Krolikowski ist skeptisch, dass China die USA schnell überholen wird, um das führende Raumfahrtland der Welt zu werden. „Vieles von dem, was China tut, ist eine Vergeltung dessen, was die Weltraumprogramme des Kalten Krieges in den 1960er und 1970er Jahren getan haben“, sagte sie. Pekings jüngste Erforschungsleistungen hätten ebenso viel mit Nationalstolz zu tun wie wissenschaftliche Entdeckungen, sagt sie.

An dem Aufholwille Pekings bestehe aber kein Zweifel, fügt sie hinzu. „Die chinesische Regierung hat Programme oder Missionen in allen wichtigen Bereichen aufgelegt oder hat Pläne dafür, ob es sich um Marsmissionen, den Bau von Megakonstellationen von Telekommunikationssatelliten oder die Erforschung von Asteroiden handelt. Es gibt keinen einzigen Bereich der Weltraumaktivität, an dem sie nicht beteiligt sind.“

„Wir sehen eine Verschärfung der russisch-chinesischen Beziehungen“, sagt Krolikowski. „In den 1950er Jahren leistete die Sowjetunion Peking umfangreiche technische Hilfe. Seit den 1990er Jahren hat das russische Raumfahrt-Establishment jedoch lange Zeiträume von Unterfinanzierung und Stagnation erlebt. China bietet ihm jetzt neue Chancen.“

Russland ist bereit, von der Kostenteilung zu profitieren, während China über tief verwurzeltes russisches technisches Know-how verfügt. Das ist zumindest die Theorie. „Ich bin skeptisch, dass dieses gemeinsame Weltraumprojekt in absehbarer Zeit zustande kommt“, sagt Alexander Gabuev, Senior Fellow am Carnegie Moscow Centre. Gabuev sagt, beide Länder seien „technonationalistisch“. Bisherige Vereinbarungen zur Entwicklung von Hubschraubern und Großraumflugzeugen seien nicht zustande gekommen, sagt er.

Chinas Mars-Rover Zhurong mit seiner Landeplattform, der im Mai den Planeten erreichte
Chinas Mars-Rover Zhurong mit seiner Landeplattform, der im Mai den Planeten erreichte Foto: CNSA/ZUMA Press Wire Service/REX/Shutterstock

Der Kreml war ein wichtiger Partner bei der Verwaltung und Versorgung der ISS. US-Astronauten nutzten russische Sojus-Raketen, um die Station zu erreichen, die nach dem Auslaufen des Space-Shuttle-Programms von einem Kosmodrom in Kasachstan startete. Aber diese Epoche scheint zu Ende zu gehen, da private Unternehmen wie SpaceX übernehmen. „Ich erwarte, dass sich die amerikanisch-russischen Beziehungen verschlechtern“, sagt Gabuev und fügt hinzu, dass die Amerikaner Russlands Hilfe „nicht mehr brauchen“.

Moskaus staatliche Weltraumorganisation Roskosmos sieht sich dem Vorwurf ausgesetzt, sich mehr für Politik als für Weltraumforschung zu interessieren. Im vergangenen Monat berichtete die Zeitung Nowaja Gaseta, dass Roskosmos Exekutivdirektor für bemannte Raumfahrtprogramme, der ehemalige Kosmonaut Sergej Krikalev, entlassen wurde. Sein offensichtliches Verbrechen: Anzweifeln einer offiziellen Entscheidung, einen Film auf der russischen Sektion der ISS zu drehen.

Yulia Peresild: Auf dem Weg ins All.
Yulia Peresild: Auf dem Weg ins All. Foto: Stephane Cardinale – Corbis/Corbis/Getty Images

Der Film Challenge handelt von einer Chirurgin, die an einem Kosmonauten im Weltraum operiert, und wurde von Roscosmos unterstützt und finanziert. Es spielt Yulia Peresild, die im Oktober mit Regisseur Klim Shipenko ins All fliegen soll. Der Start scheint zeitlich geplant, um Tom Cruise zu schlagen, der mit Regisseur Doug Liman seinen eigenen Film an Bord der ISS drehen wird.

Krikalev, der mehr als 800 Tage im All verbrachte und sich beim Zusammenbruch der UdSSR im Orbit befand, sagte offenbar Roscomos’ Chef Dmitri Rogosin, der Film sei sinnlos. Rogosin – sein Koproduzent – ​​hat den Westen aufgefordert, die Sanktionen im Gegenzug für Russlands Kooperation bei Weltraumprojekten fallen zu lassen. Putin, der Chef von Rogosin, scheint sich jedoch nicht sehr für andere Planeten zu interessieren, sondern beschäftigt sich heute mehr mit der Natur und der Klimakrise.

„Der Weltraum ist einer der Bereiche, der traditionell über die Politik hinausgeht. Die Raumstation Mir funktionierte zu einer Zeit von Ost-West-Spannungen. Es gab eine symbolische Zusammenarbeit. Ob das auch in Zukunft so bleibt, steht wirklich zur Debatte“, sagt Hilborne. “Die USA sind sehr sensibel, was im Weltraum passiert.”

Die meisten Beobachter glauben, dass die USA dank ihres innovativen und florierenden Privatsektors die herausragende Weltraummacht bleiben werden. Chinas staatliches Programm nach sowjetischem Vorbild erscheint weniger flink. Trotz ehrgeiziger Zeitpläne und Milliardenausgaben Pekings ist unklar, wann – oder ob – ein Astronaut zum Mond zurückkehren wird. Die 2030er vielleicht? Werden sie Amerikaner oder Chinesen sein? Oder aus einem Drittland?

Es kann gut sein, dass die erste Person, die mutig wieder geht, nicht nur eine Nation repräsentiert oder eine Flagge trägt. Wahrscheinlicher ist, dass sie aus einem Mondlander auftauchen und einen Raumanzug mit einem SpaceX-Logo auf dem Rücken tragen – ein riesiger Sprung nicht nur für die Menschheit, sondern auch für das galaktische Marketing.