September 25, 2021

Trevor Milton von Nikola wird der Irreführung von Investoren angeklagt

Der Gründer und ehemalige Vorsitzende von Nikola Corp., Trevor Milton, wurde von der Staatsanwaltschaft angeklagt, gegenüber Investoren des Elektrofahrzeug-Startups falsche Angaben gemacht zu haben. Die Aktie des Unternehmens fiel am stärksten seit fast fünf Monaten.

Milton, der letztes Jahr aus dem Unternehmen ausgeschieden ist, befindet sich nach seiner freiwilligen Übergabe in Bundesgewahrsam. Laut einer Anklageschrift, die am Donnerstag von der Bundesanwaltschaft in NY entsiegelt wurde, wird er der Irreführung von Investoren von November 2019 bis etwa September 2020 wegen der Entwicklung von Nikolas Produkten und Technologien angeklagt

„Milton verkaufte eine Version von Nikola nicht so, wie sie war – ein Unternehmen in der Anfangsphase mit einer neuartigen Idee zur Kommerzialisierung noch nicht erprobter Produkte und Technologien – sondern als bahnbrechendes Unternehmen, das bereits viele bahnbrechende und bahnbrechende Meilensteine ​​ändern“, heißt es in einer separaten Beschwerde, die am Donnerstag von der Securities and Exchange Commission eingereicht wurde.

Anwälte von Milton antworteten nicht sofort auf eine E-Mail mit der Bitte um einen Kommentar. Nikola sagte in einer Erklärung, dass es bei der Untersuchung kooperiert und seine Zusage bekräftigt hat, die Fahrzeugproduktion aufzunehmen. “Die heutigen Maßnahmen der Regierung richten sich gegen Herrn Milton individuell und nicht gegen das Unternehmen”, hieß es.

Die Aktien des Elektrofahrzeug-Startups fielen am Donnerstag um bis zu 11 %, der größte Intraday-Einbruch seit dem 5. März und erreichten den niedrigsten Stand seit dem 26. Mai. Die Aktie verlor um 11.47 Uhr in New York 8,1 % auf 13,01 $.

Nikolas plötzlicher Aufstieg und dramatischer Fall lösten einen Trend aus. Elektrofahrzeug-Startups wie Lordstown Motors Corp. und Canoo Inc. sind ähnliche Wege gegangen, fusionierten mit speziellen Akquisitionsunternehmen und hatten dann Schwierigkeiten, nach dem Börsengang einer Überprüfung standzuhalten.

Die Marktkapitalisierung von Nikola ist von fast 29 Milliarden US-Dollar im Juni letzten Jahres auf derzeit etwa 5 Milliarden US-Dollar gesunken. Milton ist nach Angaben von Bloomberg der größte Aktionär des Unternehmens mit etwa 20 % der Anteile an Nikola.

Nikola ging im Juni 2020 durch eine umgekehrte Fusion mit einem Blankoscheck-Unternehmen an die Börse, ein Deal, der Milton über Nacht zum Milliardär machte. An einem Punkt stiegen die Aktien des Unternehmens auf fast 80 US-Dollar pro Stück, was ihm eine Marktkapitalisierung verlieh, die größer war als die von Ford Motor Co., obwohl keine nennenswerten Einnahmen erzielt wurden.

Tage nach dem Debüt der Aktien des Startups berichteten Bloomberg News, dass Milton die Fähigkeiten des Debüt-Trucks des Unternehmens, dem Nikola One, übertrieben habe. Diese Geschichte erregte die Aufmerksamkeit eines aktivistischen Investors bei Hindenburg Research, der im September einen detaillierten Bericht veröffentlichte, in dem Milton und Nikola beschuldigt wurden, Investoren getäuscht zu haben.

Hindenburg gratulierte den Ermittlern dafür, dass sie Milton für seine Aussagen in einem twittern veröffentlicht, nachdem er angeklagt wurde.

Die Folgen der Anschuldigungen haben Nikola gezwungen, seine Ambitionen nach Rückschlägen wie einem stark geschrumpften Deal mit General Motors Co. und der Absage eines elektrisch betriebenen Müllwagenprogramms mit Republic Services Inc.

Nikola wies zunächst die Ansprüche von Hindenburg zurück, die gegen ihre Aktien wetteten. Aber Milton trat später in diesem Monat zurück, und im Februar sagte das Unternehmen, eine interne Überprüfung der Behauptungen über seine Technologie habe das Start-up abgeschlossen und sein Gründer mehrere ungenaue Aussagen gemacht.

Die SEC sagt, Milton habe sich „intensiv“ auf den Aktienkurs des Unternehmens konzentriert und an Tagen, an denen die Aktien fielen, die leitenden Angestellten angerufen und ihnen eine SMS geschickt, um „etwas zu tun“. Laut der Beschwerde „verfolgte er auch die tägliche Anzahl neuer Robinhood-Benutzer, die Nikola-Aktien hielten“.

Zur Zeit der Fusion hat er einen batteriebetriebenen Pickup namens Badger hochgejubelt – ein Lastwagen, den das Unternehmen in den Zulassungsanträgen angegeben hatte, wird es möglicherweise nicht zur Produktion schaffen, weil ihm ein Produktionspartner fehlte.

Milton nutzte seine Social-Media-Präsenz und Auftritte in Interviews, um neue Initiativen und Veränderungen anzukündigen, bevor er das Unternehmen informierte, behauptet die SEC.

„Zum Beispiel schickte Milton am 25. Juni 2020 eine Reihe von Tweets von seinem persönlichen Konto, in denen er behauptete, dass Nikola einen Trinkbrunnen im Dachs anbieten würde. Diese Informationen kamen für Nikolas Designer, Ingenieure und Marketingmitarbeiter völlig überraschend. Als er über die Tweets informiert wurde, fragte ein Ingenieur, ob “dies” [is] ein Witz“, schrieb ein Marketingmitarbeiter, dass sein „Kopf verschwommen“ sei, und ein Designer schrieb: „[u]hhhhh was.’“

Unter den falschen und irreführenden Aussagen, die Milton laut Bundesanklageschrift gemacht hat:

  • Dass das Unternehmen über einen „voll funktionsfähigen“ Sattelschlepper-Prototyp namens Nikola One verfügte, obwohl Milton wusste, dass der Prototyp nicht funktionsfähig war
  • Dass Nikola einen elektrisch- und wasserstoffbetriebenen Pickup namens Badger von Grund auf mit Nikolas Teilen und Technologie konstruiert und gebaut hatte, von dem er wusste, dass er nicht stimmte
  • Dass Nikola Wasserstoff produzierte und dies zu reduzierten Kosten, als „von Nikola überhaupt kein Wasserstoff produziert wurde, um jeden Preis“.
  • Dass Nikola Batterien und andere wichtige Komponenten im eigenen Haus entwickelt hat, als sie diese von Dritten bezogen haben
  • Dass Reservierungen für Nikolas Sattelschlepper verbindliche Aufträge mit Milliardenumsätzen waren, die tatsächlich jederzeit storniert werden konnten „und für einen Lastwagen, den Nikola kurzfristig nicht produzieren wollte“

Nikola gehörte zu den ersten EV-Startups, die im vergangenen Jahr als möglicher Rivale des Marktführers Tesla Inc. bei Investoren aufgefallen sind, die jedoch in den letzten Monaten aufgrund von Fragen zu ihren Geschäftsmodellen in Ungnade gefallen sind.

Lordstowns Prahlerei über unverbindliche Bestellungen wich einem weiteren Angriff von Hindenburg Research, der ähnliche Anschuldigungen wie Nikola erhob – Lordstown habe Investoren in die Irre geführt. Sein Gründer trat im Juni zurück, und das Unternehmen bestätigte diesen Monat, dass es vom Justizministerium und der SEC untersucht wird.

Canoo brachte den Markt im März durcheinander, indem es einen harten Pivot in seinen Geschäftsplänen ankündigte, um Aktivitäten, die Teil seines ursprünglichen Pitch für Investoren waren, weniger hervorzuheben. Sein Mitbegründer und CEO trat im April zurück, und im Mai gab das Unternehmen eine SEC-Untersuchung bekannt.

Die Bloomberg-Autoren Esha Dey und Craig Trudell haben zu diesem Bericht beigetragen.